Recentelijk vroeg een lezer van OmniTraveler me advies inzake een reis naar Maleisië. Na het uitwisselen van praktische info en must-sees volgde “En, natuurlijk Cameron Highlands,”. Ai, gewetensvraag.

Cameron Highlands

Cameron Highlands

Voor wie niet bekend is met Maleisië en de Cameron Highlands in het bijzonder, even Wikipedia-wijsheid omtrent deze populaire Aziatische bestemming:

“De Cameron Highlands is een hoogvlakte in Maleisië, zo’n 150 kilometer ten noorden van Kuala Lumpur. De regio ligt 1500 meter boven zeeniveau en is daarmee het hoogste gebied van het Maleisische vasteland”Bron: Wikipedia

Duidelijk,niet? Laat ik dat wel even aanvullen met het feit dat de meeste bezoekers hier naar toe komen voor de vele aanwezige theevelden, die de tegen de glooiende grond aangeplakt zitten. Oh, en de Engelsen zochten er ook tijdens de koloniale tijd verkoeling.

De Engelsen – of liever gezegd een man in het bijzonder – schonk de naam aan het gebied. In 1885 ontdekte de Britse expeditieleider William Cameron het stuk grond, met instant populariteit onder de Britse kolonisten als gevolg. Omdat het klimaat koeler is dan in de rest van het land, bleek het perfect voor het verbouwen van thee. Iets waar de Engelsen dol op zijn, natuurlijk. De rest is geschiedenis.

Cameron Highlands

Twijfel

Drie maal reisde ik reeds naar Maleisië, alvorens ik de knoop doorhakte Cameron Highlands te bezoeken.
➡️ Waar dit een van de beste keren was: Reizen door Borneo, Brunei & Singapore

Tijdens die eerdere bezoeken liet ik het gebied links liggen of dacht er eigenlijk niet eens over na, het te bezoeken. Wellicht een onderbuikgevoel, fingerspitzengefühl dat het niet aan me besteed zou zijn. Kortom; ik had duidelijk niet de urge de hoogvlakte met een bezoek te vereren.

Tijdens de voorbereidingen van onze roadtrip door Maleisië kon het natuurlijk niet uitblijven. “Lieverd, wat doen we? Wel of niet gaan?”
➡️ Maleisië | Road trip Malaysia

Vanuit Kenyir Lake dan toch naar Cameron Highlands

Na een paar nachten doorgebracht te hebben aan Tasik Kenyir, stappen we in onze huurauto en zetten koers naar onze volgende bestemming. De wegen zijn goed en rustig. Onderweg passeren we borden waarop gewaarschuwd wordt voor overstekende olifanten (gebeurd niet) en zien de trieste aanblik van gekapte bomen (teakhout) en palm(olie) velden die er voor in de plaats komen.

Kleine dorpen maken uiteindelijk plaats voor enorme kassen. Voor de kassen wemelt het van de tourbussen, waaruit groepen Aziatische toeristen springen. Wat er te zien is? Aardbeien, iets wat wij Nederlanders (bovendien plukte vriendlief in zijn pubertijd jaren lang de zomerkoninkjes) niet heel bijzonder vinden. Het domineert het landschap – en ik kan je zeggen ik vind het niet bepaald een verfraaiing.

Hoewel veel reisorganisaties adviseren het gebied te bezoeken om even aan de drukte van hoofdstad Kuala Lumpur te ontsnappen, ervaar ik niet bepaald rust. De enige weg door de hoofdplaats Tanah Rata wordt continue door bussen en taxi’s bereden. Een lint aan restaurants, fastfood ketens, guesthouses en hotels flankeert aan beide zijden de straat. Toeristen, backpackers en lokale bevolking lopen redelijk doelloos langs deze slagader van het gebied.

Cameron Highlands theeplukkers

Theevelden bezoeken, hoe dan?

We rijden naar het hotel en maken een plan. Welke theevelden mogen we absoluut niet missen? En hoe komen we daar?

Een dag de auto laten staan, is niet echt praktisch. De verschillende theevelden liggen een redelijk eind uit elkaar. Bovendien brengt het openbaar vervoer je vanuit Tanah Rata vaak enkel tot aan de doorgaande weg. Daarna volgt een klimpartij. Iets wat we met onze kleine meid evenmin praktisch achten. Een tour boeken? Ten eerste vind ik ze niet echt goedkoop. Ten tweede bij velen zit zowel de aardbeien farm – die ik reeds bij binnenkomst tot het gebied verfoeide – en een vlinder farm inbegrepen. Of een rozentuin, een kitscherige Chinese tempel of cactusvallei. Nee dank je. Kortom eigen vervoer komt als winnaar uit de bus.

Een groene zee

Cameron Highlands


“Bedankt voor uw bezoek.” Bedankt voor ons bezoek? Een verveelde studente leidde ons zojuist in rap tempo door de BOH (Best of Highland) fabriek. De rondleiding heeft op de kop af 7 minuten geduurd. Een record. Interesse in de rondleiding of niet, wellicht is de Sungai Palas BOH theeplantage wel een van de best onderhouden en fraaist aangelegde plantage. Niet verwonderlijk dat het gros van de tours hier aanlegt. Gezien wij geen haast hebben, bestellen we – hoe verrassend – thee (standaard op z’n Engels met melk geserveerd) met wat lekkers en wachten tot de groepen weer in de bus zitten en het terrein verlaten.
Cameron Highlands BOH

Gedrieën genieten we van de prachtige omgeving, de stilte (tot een nieuwe groep arriveert) en de aangename temperatuur. Je kunt zeggen wat je wil over Cameron Highlands, maar dit is prachtig!
Cameron Highlands

De wegen zijn smal en steil, de bewegwijzering laat hier en daar te wensen over. Gedurende de dag tuffen we van theeveld naar theeveld. Passeren watervallen en tal van wandelpaden. Mocht je gaan wandelen, neem een goede kaart mee en vertel de accommodatie waar je verblijft welke route (er zijn er zo’n 10) je gaat doen. Je wil niet in de voetsporen van Jim Thompson eindigen, wel?

Jim Thompson was – sinds ik zijn huis bezocht en boek las, tijdens een reis in Thailand ben ik in de ban van het verhaal – een zijdehandelaar en fervent wandelaar.  Hij trok de Cameron Highlands in om nimmer terug te keren. Nooit is zijn lichaam terug gevonden. Zelfmoord, ontvoering of een noodlottig ongeval? Wie zal het zeggen……

➡️ Lees ook mijn gastblog over Groene thee in Zuid-Korea

Wel/niet gaan?

Of je Cameron Highlands wel of niet moet bezoeken, mag je uiteraard helemaal zelf beslissen. Laat ik het zo zeggen, ik vond het niet echt de moeite waard. Zeker niet wanneer je geen eigen vervoer hebt. De tocht vanuit Kuala Lumpur duurt toch zeker 4,5 uur (per enkele reis). Zoals gezegd is verplaatsen ter plaatse vrijwel enkel per tour mogelijk. Waardoor je de echte schoonheid en charme enigszins mist. Heb je echter genoeg tijd en beschik je over eigen vervoer (je kunt ter plaatse natuurlijk ook een vervoer regelen), dan kom je echt wel mooie plekjes tegen.

Anderzijds zijn er talloze (betere) alternatieven om je tijd in Maleisië door te brengen. Bijvoorbeeld een bezoek aan Bako National Park (op Borneo). Iets met prioriteiten stellen 😉

Bezocht jij Cameron Highlands al eens? Aanrader of niet. Was je er nog nooit, overweeg je dan het gebied te bezoeken? Ik ben benieuwd.