San Francisco: Golden Gate Bridge, steile straten en kabeltrams. Welkom in één van de meest populaire steden van de Verenigde Staten.

San Francisco de topattracties

Het compacte centrum is prima te voet te verkennen. Het enige nadeel is de pijn in de kuiten die de steile straten je bezorgen. Absolute kuitenbijters zijn de steile heuvels in de buurt van Lombard Street.

De stad verlaten zonder bij minimaal een van deze beroemde plaatsten te zijn geweest is simpelweg onmogelijk. Het zijn de landmarks, de must-sees van deze City by the Bay.

Verenigde Staten San Francisco Golden Gate Bridge

‘Gouden’ brug

Wie San Francisco zegt, zegt Golden Gate Bridge. De 1,6 kilometer lange overspanning kent iedereen. Ondanks zijn felle kleur (de officiële naam van deze rood/oranjeachtige kleur luidt international orange) is de kans dat je het knappe ingenieursstaaltje niet ziet aanwezig. Het immense bouwwerk is immers veelvuldig in mist gehuld.

New York heeft Central Park, hier heeft men Union Square. Een plein zonder al te veel groen, maar een geliefde plek om af te spreken en samen te komen. Het terrein dat ooit dienst deed als plek voor betogingen tijdens de Amerikaanse Burgeroorlog is vandaag de dag het culturele kloppend hart. Naast een plek voor optredens dient het plein jaarlijks in de decembermaand als decor voor het optuigen van de kerstboom. Andere plekken om even aan de hectiek van de stad te ontsnappen zijn het Golden Gate Park en Alamo Square.

Iedereen aan boord?

Verenigde Staten San Francisco tram

Aan boord tref je weinig locals, wat niet wil zeggen dat je een rit met de kabeltram van San Francisco over moet slaan. Stap aan boord van deze teletijdmachine en reis terug naar 1873, toen de eerste rit is een feit was. Omdat het ding zich zeer langzaam door de straten van de stad beweegt, kiezen forenzen voor andere typen van vervoer om bij het werk te geraken. Neem plaats op de houten bankjes en aanschouw hoe de gripman, de bestuurder van de tram, de bel luidt en deze brok nostalgie in beweging zet.

Ruige vissers

Verenigde Staten San Francisco Fisherman Wharf

In de 19e eeuw trof je nog daadwerkelijk ruwe zeebonken en vissers aan in de Fisherman’s Wharf. Scheepvaart en de vissershaven zijn voorgoed verleden tijd, maar als centrum voor de visindustrie speelt deze plek nog immer een belangrijke rol. Ondanks het feit dat het gros van de kleurrijke vissersboten niet meer uitvaart is het een aangename plek om een middag of een avond door te brengen.

Liefhebbers van krab en zeevruchten roemen dit stukje van de stad om haar goede restaurants. Voor wie toch wat van het scheepvaartverleden mee wil krijgen, bezoekt Hyde Street Pier, dé plek om oude schepen te ontdekken. Niet veel verder, op pier 45, is een bezoek aan onderzeeër zelfs mogelijk. De USS Pampantino deed in WOII dienst, maar is thans in ruste en kreeg een nieuwe functie, die van museum.

Ontsnappen is onmogelijk

Verenigde Staten San Francisco Alcatraz

Wanneer je toch in de buurt van Fisherman’s Wharf bent, overweeg dan een bezoek aan Alcatraz. Het kleine eiland, niet ver uit de kust, is prima per boot te bereiken. Alcatraz staat synoniem voor haar beruchte gevangenis. Een plek waaruit ontsnappen niet mogelijk is. Dacht men. In de 20e eeuw werd het fort dat op het eiland gevestigd was, omgebouwd tot militaire gevangenis.

Al Capone en andere gevangen spendeerden het grootste deel van het etmaal achter de tralies. Dikwijls mocht men slecht een uur per dag buiten de cel doorbrengen. Wie nog altijd niet voldeed aan de strenge eisen van de bewakers riskeerde de isoleercel. Een maximum van tien minuten per week buiten de vier muren was het enige dat hen restten.

Ontsnappingen vonden tijdens de periode dat de gevangenis op het eiland gevestigd was, wel degelijk plaats. Zichzelf bevrijden uit het zwaarbeveiligde instituut was bepaald geen sinecure. Wat de meesten echter de das om deed, was de verraderlijke sterke stroming in het ijskoude water rondom The Rock. Zelfs van de bekendste ontsnappers, de broers Morris, is nimmer meer iets vernomen. Waarschijnlijk zijn ze verdronken in de baai.

Pier 39

Wellicht zijn ze dit seizoen terug, de zeeleeuwen bij Pier 39. Eind jaren tachtig vonden de eerste beesten hun weg naar rotsen. In de jaren negentig telde de kolonie soms wel 1.500 dieren. Sinds een aantal jaar (2009) keert er bijna geen een meer terug naar deze plek. Maar wie weet, misschien dat ze zich dit jaar toch weer laten zien. Wanneer er geen zeeleeuwen zijn, is Pier 39 de ideale plek om te winkelen, uit eten te gaan of straatartiesten gade te slaan.

➡️ Tip: Niet zo veel tijd, maar wil je toch deze highlights aanschouwen? Stap bij Pier 39 aan boord van een van de rondvaartboten. Tijdens de tocht vaar je door de baai, langs Alcatraz en onder de Golden Gatebridge door.

Een uur in een museum

Het grootste moderne kunstmuseum van Amerika schittert in San Francisco, het Museum of Modern Art. Sinds de uitbreiding van het kunsthuis overtreft het in afmetingen zelfs het MoMa in New York. Direct bij het binnengaan, kijk je je ogen uit. In het atrium wordt je reeds begroet door een prachtige conceptuele kustwerken. Architectuur, beeldhouwwerken, schilderijen en fotografie staan centraal in het SFMOMA.

Zonder enige twijfel is het Exploratorium een van de populairste musea in de stad. Gelegen aan de populaire Pier 15 verklaart wellicht de grote toestroom aan bezoekers. In dit museum over wetenschap, kunst en menselijke waarneming kom je gegarandeerd slimmer naar buiten dan dat je er naar binnen ging.

Stukje Azië in San Francisco

Verenigde Staten San Francisco chinatown

Waan je even in Azië in plaats van Amerika. Bestel een bord dumplings in plaats van een hamburger. Welkom in een van de grootste Chinatowns buiten China. Wanneer je door de Chinese toegangspoort de wijk betreedt, stap je een compleet andere wereld binnen. Westers schrift maakt plaats voor Chinese karakters en grijze flats wijken voor versierde pagodedaken. Statige leeuwenbeelden (yin- en yang) zien er roerloos op toe hoe drommen bezoekers de straten vullen. Bezoek er de Boeddhistische tempel, vergaap je aan de – geheel in Aziatische stijl opgetrokken – bankgebouwen en geniet van verrukkelijk eten in een keur aan stalletjes en restaurants.

Naast China is er in de stad ook een stuk Japan te vinden, Nihonmachi of – niet geheel verrassend – Japantown genaamd. De oudste en grootste Japanse enclave in Amerika staat vooral bekend om haar Peace Pagoda, een betonnen, vijf verdiepingen tellende pagode. Minder toeristisch dan Chinatown, zeker een bezoek waard.

De stad uit

Even genoeg van de urban jungle? Stap op de fiets en trap naar de andere zijde van de Golden Gate Bridge. Daar wacht Marin County op eenieder die op zoek is naar groen en rust. Marin Headlands is geknipt voor een wandeling – even het hoofd leeg maken – of genieten van de vele uitzichten vanaf een keur aan uitkijkpunten. De Golden Gate Bridge en de skyline van San Francisco zijn zo dichtbij, terwijl je midden in het groen geniet.

If you’re going to San Francisco

“If you’re going to San Francisco
Be sure to wear some flowers in your hair
If you’re going to San Francisco
You’re gonna meet some gentle people there”
Scott McKenzie – 1967

In de jaren zestig, tijdens de hippie hoogtijdagen, was San Francisco zeer geliefd onder hippies, muzikanten en kunstenaars. Janis Joplin en Jimi Hendrix waren regelmatig te vinden in de wijk Haight-Ashbury. Voor originele winkels, restaurants, bijzondere gebouwen en een vleugje oude hippietijd spendeer je een paar uur in deze wijk, net ver van het populaire Alamo Square vandaan.

Vliegen naar San Francisco

KLM/Delta voert rechtstreekste vluchten uit tussen Amsterdam en San Francisco. Het centrum bereik je snel en eenvoudig met de zogeheten Bay Area Rapid Transit (BART). Deze treinverbinding rijdt tussen de luchthaven met het stadscentrum. Bovendien is het aangesloten op de forensentreindienst, hier vandaan vertrekken regelmatig treinen naar het centrum van San Francisco. Liever met de bus? SanTrans Service vertrekt elk half uur naar het stadscentrum. Naast taxi’s rijden er eveneens (gedeelde) minibusjes die je voor de deur van je hotel afzetten.

Dit artikel schreef ik voor/verscheen eerder in TravelEtc het reismagazine van UNIGLOBE

Meer Verenigde Staten:

Verenigde Staten vlag

3 tips voor je reis naar de Verenigde Staten
5 x sneeuw in the States
Maak kennis met Minnesota