De stad, de initiatiefnemers, inwoners en bezoekers hebben er lang op moeten wachten, maar sinds het voorjaar van 2020 is een kaasdroom werkelijkheid geworden; de Gouda Cheese Experience heeft de deuren geopend.

Gouda Cheese Experience

Wie Gouda zegt, zegt kaas. Of andersom. Dat kan ook. Er zijn namelijk mensen die Gouda enkel kennen als ‘merk’. Gouda kaas. Dat Gouda ook een pracht van een stad is, daar komen sommigen nooit achter en een aantal gelukkig uiteindelijk wel. Vanaf juni 2020 zal elke bezoeker aan de stad eindelijk alles over de beroemde kaas en haar stad leren in de Gouda Cheese Experience.

Gouda Cheese Experience

Brabantse bloemiste kleurt Gouda geel

Voor het werk van haar echtgenoot liet Mia Schaap haar geliefde Brabant decennia geleden achter zich. De plek waarvan ze dacht niet te kunnen aarden, stal haar hart. Met het verstrijken der jaren kleurt haar hart steeds meer kaasgeel. Ze zet zich in om de stad meer en meer aantrekkelijk te maken voor de bezoeker. Mensen die – net als zijzelf eerder – twijfelen of ze de stad in het Groene Hart een kans moeten gunnen.

‘Gouda heeft zo lang – grotendeels onterecht – te kampen gehad met een negatief imago,’ verzucht Mia terwijl we op het zonnige terras voor de deur van haar kersverse onderneming een kop koffie drinken.

Maar de goedlachse Brabantse is er het type niet naar om in het negatieve te blijven hangen. Ze bedacht talloze acties om haar nieuwe thuis aantrekkelijker te maken. Kazen in het straatbeeld, lampenkappen met tafelen van de Goudse glazen op de lantaarns tijdens de kerstperiode. Het zijn slechts enkele voorbeelden van haar tomeloze inzet Gouda te laten gloren.

Wie Gouda zegt, zegt kaas

Gouda Cheese Experience

‘Het is toch raar dat toeristen, tijdens het seizoen, enkel onze kaasmarkt bezoeken en dan weer een touringcar instappen en wegrijden?’ Volgens de kersverse uitbaatster is er zoveel meer te zien in het centrum en zoveel meer te leren of Neerlands favoriete broodbeleg.

‘Eeuwig zonde om maar een uur in onze stad te vertoeven!’

Om er achter te komen wat bezoekers aan de stad zoeken in Gouda, begon Mia in de aanloop naar de Gouda Cheese Experience een AirBnB en een klein toeristenwinkeltje. ‘Ik leerde van de toeristen. Zo kwam ik een hoop te weten over wensen van de binnen- en buitenlandse gasten. Ontzettend waardevol.’

Dat er meer met kaas moest gebeuren, dat besluit was snel genomen. Een lange periode van brainstormen, locaties zoeken, overleg met overheids- en gemeenteorganen, concept uitwerking en een grondige verbouwing en het verlies van een teamlid volgden. Echter kon geen enkele tegenslag het team van de eindstreep weerhouden.

Klooster, kazerne, kaas

Ergens in de 15e eeuw verrees op de plek waar nu de Gouda Cheese Experience prijkt, een klooster. Het Maria-Magadalena klooster was in haar gloriedagen het grootste convent van de stad. Begin 17e eeuw waadde de pest door ons land. Ook Gouda bleef niet gespaard, het voormalige klooster deed dienst om de vele zieken te herbergen. Twee eeuwen later deed het pand dienst voor heel andere zaken, het werd een kazerne. Het voormalige klooster werd grondig verbouwd en uitgebreid. In de twintigste eeuw veranderde de bestemming wederom; delen van het gebouw deden nu dienst als veemarkt.

Tenslotte, alvorens de Gouda Cheese Experience zijn intrek aan de Agnietenstraat neemt, gaat er een bioscoop achter de gevel schuil.

De schuine bioscoopvloeren worden geëffend, de donkere ruimten krijgen weer kleur. Met man en macht wordt er gewerkt aan het pand. Beetje bij beetje – en met een beetje tegenslag – krijgt de ruimte de gewenste vorm. Na een geruime tijd van voorbereiding en verbouwing, opent Gouda Cheese Experience haar deuren voor het publiek. En je bent van harte welkom!

Welkom in de wereld van Ralfie

Het is begin juni (2020), alles ruikt nog nieuw, wanneer OmniTraveler de Gouda Cheese Experience binnenstapt. Femke van Munster, de dochter van Mia, heet me hartelijk welkom en overhandigt me een headset en een klembord waarop een papier met vragen geklemd is.

‘We zitten met z’n alleen al genoeg online en met ons neus op een scherm, daarom laten we onze bezoekers vragen oplossen en opschrijven op de ouderwetse manier, gewoon met potlood en papier.’

Terwijl ik verwachtingsvol wacht op wat komen gaat, leer ik en passant talloze feitjes over Gouda. Wanneer de eerste stroopwafel het licht zag, en wanneer de eerste kaasmarkt werd gehouden, maar ook het jaartal waarin het station het tijdens een bombardement moest ontgelden.

Een klok telt af. Een deur opent zich, de Gouda Cheese Experience gaat van start en Ralfie ontvangt me met open armen.

Gouda Cheese Experience Ralfie

Meer dan de mascotte van Gouda Cheese Experience

Blonde haren, blauwe kijkers. Een grappig mannetje vraagt me vanaf het beeldscherm plaats te nemen, Enthousiast begint hij direct te vertellen over de experience, de walk through en over kaas natuurlijk. Wat anders.

Deze mascotte is niet zomaar een poppetje dat de bezoeker door de kaaswereld heen leidt, Ralfie – want dat is zijn naam – is liefdevol vernoemd naar Gouwenaar Ralph Toll.

‘Zonder Ralph was het misschien allemaal wel niet zo ver gekomen en waren we vandaag hier niet,’ mijmert Mia. ‘Zo jammer dat hij de volledige realisatie van dit prachtige project nooit met eigen ogen heeft mogen aanschouwen.’

Ralph hielp vrijwel vanaf het begin de initiatiefnemers hun droom te verwezenlijken.  Helaas, werd hij gedurende het traject ernstig ziek, zo ziek dat hij voor de officiële opening overleed. Maar Ralph leeft voort. In Ra;fie. Mocht deze mascotte maar half zo enthousiast zijn als z’n evenknie, dan snap ik het grote gemis en hoop ik dat de virtuele spring-in-het-veld het gat dat hij achter liet, zo goed mogelijk kan dichten.

Handen uit de mouwen

Handen uit de mouwen, het is tijd om aan de slag te gaan. De Gouda Cheese Experience is tenslotte geen statig museum maar een plek waar je zelf ervaart hoe de stappen van koe tot kaas in zijn werk gaan.

Gouda Cheese Experience gouden koeGouda Cheese Experience

Zonder koe geen kaas. Niet verwonderlijk dat het beest letterlijk op een voetstuk staat. Een gouden koe schittert me tegemoet, zodra ik de ruimte verlaat waar Ralfie me zojuist instructies gaf. Een stukje verderop staat een koe te wachten om gemolken te worden. In het begin is het even wennen, maar al snel vult mijn (digitale) emmer, onder zacht geloei, zich met melk. Om het landelijke leven compleet te maken, trek ik aan een van de knoppen aan de muur en de ruimte vult zich met de geur van vers gemaaid gras.

Van melk tot kaas

Melk, melk en nog eens melk. Een zee van melk. Ik word omringd met melk wanneer ik de volgende ruimte betreed. Hoeveel boerderijen denk je dat er dagelijks melk leveren om kaas te maken?

Alvorens het proces van kaasmaken begint, neem ik even een kijkje terug in de tijd. Oude karntonnen en zeven verraden hoe zwaar kaasmaken in vroeger dagen was. Ik duw kaas in een (digitaal) pekelbad en draai kazen om en vijzel op deze manier direct mijn triviale weetjes omtrent kaas bij. Het kaaspakhuis vraagt om een selfie.

selfie Gouda Cheese Experience

In een donkere ruimte word mijn kennis over onder andere de Gouden Eeuw, of zoals met hier zegt de Goudse Eeuw bijgespijkerd en vliegen de wetenswaardigheden me om de oren. Even verderop verhandel ik kaas op de manier waarop dat al jaren gedaan wordt. middels handjeklap.

Met een hoofd vol kaasweetjes sta ik ruim een uur later in de een na laatste ruimte van de Gouda Cheese Experience. In een soort rederijkerskamer word me nog een keer duidelijk hoe grote rol Gouda kaas inneemt in ons dagelijks bestaan. Over de hele wereld.

Gouda Cheese Experience pronkkamer

Dan opent zich de laatste deur…

Kaas proeven bij de Gouda Cheese Experience

Gouda Cheese Experience kaasproeverij

De Gouda Cheese Experience verlaten zonder je tanden in Gouda kaas te zetten, dat kan natuurlijk niet. Voor me staat een schatkistje. Met toestemming van en onder toeziend oog van Ralfie open ik het doosje waarin verschillende stukjes kaas me toelachen. Terwijl Ralfie tekst en uitleg geeft over de typen kaas, kan ik mezelf nauwelijks bedwingen om niet alle blokjes direct achter elkaar in mijn mond te stoppen.

We want more cheese

In het gezellige café laat ik alle indrukken even op me inwerken. De goedgevulde winkel verlaat ik uiteraard niet zonder de aanschaf van een stuk Gouda kaas. Wat een heerlijke ochtend was dit!

Gouda Cheese Experience praktisch:

Kaas klompen

  • Trek voor je bezoek aan de Gouda Cheese Experience zo’n 60 tot 90 minuten uit.
  • Naast Nederlands spreekt mascotte Ralfie ook Engels, Duits en Frans
  • De Experience ligt op steenworp afstand van het station en in tevens nabij diverse (betaalde) parkeergelegenheden

📍 Gouda Cheese Experience, Agnietenstraat 21, 2801 GZ Gouda. Voor meer info omtrent entreeprijzen en openingstijden, raadpleeg de website.

Meer Gouda:

Historisch Gouda over pijpen, glazen en bier
Gouda bij kaarslicht, de mooiste avond van het jaar